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免费并非万能,“散财童子”Epic Games撑不下去了

此前在2018年年末,一手打造了虚幻引擎和爆款游戏《堡垒之夜》的知名游戏开发商Epic Games,开始向垄断了PC游戏数字分发的Steam“宣战”,上线了属于自己的Epic Games Store(Epic游戏商城)。彼时,来势汹汹的Epic Games更是宣称要在Steam之外,为PC游戏市场建立新的秩序。然而在四年多时间过去后,Epic Games似乎不再“头铁”,此前要掀翻Steam的雄心也已不再。

日前来自The Verge的相关报道显示,Epic Games去年的收入和盈利能力都出现了下滑,并且该公司还告诉投资者,未来几年不要指望利润增长。没错,这代表着Epic Games在去年遭遇了不小的挑战。

在Epic游戏商城发布的2022年回顾中显示,其已拥有超过2.3亿的PC用户、相比2021年增长了3600万,每日活跃用户峰值为 3430万、此前在2021年则是3110万,月度活跃用户数峰值为6800万、相比之下2021年则是6200万。然而在用户规模高速增长的同时,Epic游戏商城却遇到了一个极为尴尬的事实,那就是玩家过去一年在Epic游戏商城里的消费仅为8.2亿美元,同比下降2%,在第三方游戏上的消费同比增长18%、来到了3.55亿美元。

与此同时,整个2022年Epic Games送出了多达99款免费游戏,比2021年增加了10款,但玩家领取的游戏拷贝总量却从7.65亿份下降至7亿份。在这样两组数字的背后,无疑呈现出了一个让Epic Games颇感不安的现象,那就是免费送游戏来吸引玩家的策略似乎难以为继了。

毫无疑问,Epic游戏商城最大的特色莫过于免费送游戏,特别是其在每年圣诞期间送出热门大作的时候,甚至几乎全网都会猜测到底会送出哪款游戏。然而自疫情爆发的2020年算起,在过去的三年时间里,Epic Games赠送游戏的力度也在下降,这三年分别送出的免费游戏为103、89和99款。这也使得部分用户逐渐对去Epic游戏商城领免费游戏这一“仪式”不再感冒,因此在其活跃用户持续保持增长的情况下,玩家领取的游戏数量却从2020年的7.49亿下降到了7亿。

其实玩家对Epic游戏商城送免费游戏这个活动失去热情,是很好理解的一件事。虽然周周都有免费游戏这一噱头,看起来很有诱惑力,但是随着时间的推移,玩家的游戏库不断扩张,免费的边际效应也就逐渐凸显出来,玩家的阈值也在不断提升。以往Epic游戏商城可能送几款经典老游戏或是高口碑小游戏就能转化一大批用户,可随着时间的推移,玩家们希望赠送的无疑是热门3A大作。

毕竟玩家的时间和精力都是有限的,除非是发烧级核心玩家,许多朋友一年到头也就只能体验不足十款游戏。在这样的背景下,大体量的3A游戏更能吸引玩家也已经是经过了市场检验的定式。但问题在于,即便Epic Games愿意花钱,也已经很难有厂商愿意将自家的热门游戏以免费这种形式出现在Epic游戏商城。君不见在诸多第三方厂商逐渐离去之时,为了充实Xbox Game Pass的内容库,微软更是直接选择买下贝塞斯达、动视暴雪来增强第一方的游戏阵容。

根据NewZoo今年年初发布的《2022 年游戏市场报告》显示,2022年全球手游和主机市场分别下滑6.4%和4.2%,唯有PC端罕见的保持了0.5%的增长幅度。特别是在索尼与微软两大巨头疯狂并购游戏厂商的情况下,优质的游戏产能更是成为了稀缺资源,也使得稍有实力的厂商压根就不会将自己绑在Epic Games这架“战车”上。

在许多业内人士看来,用免费游戏换市场的玩法遇到瓶颈可能还仅仅只是Epic Games的纤芥之疾,真正的大麻烦是它在客观上可能已经没有能力和资源持续这样的模式了。Epic游戏商城的总销售额下降、但第三方游戏销售额上涨,其实就反映出一个事实,那就是以《堡垒之夜》为代表的Epic Games第一方游戏营收在下滑,也就是现金牛出现了问题。而这一点,早在当初Epic Games与苹果对簿公堂之时,后者就已经看出了端倪。

在当时的法庭文件中显示,苹果对Epic游戏商城的模式嗤之以鼻,并预计Epic游戏商城在2020年亏损了2.73亿美元、2021年也亏损1.39亿美元,甚至认为Epic游戏商城在2027年之前都不会实现盈利。事实上,Epic游戏商城成立时就打出了对第三方开发者更友好的招牌,只抽取第三方游戏12%的分成,剩余88%则全部归开发者,如果使用自家虚幻引擎开发的游戏,Epic Games还将会减免5%的虚幻引擎授权费用。

这样的策略也就意味着,Epic Games更依赖第一方游戏的输血,准确来说就是《堡垒之夜》。然而遗憾的是,由于Epic Games尝试绕开应用商店这个决策,《堡垒之夜》在移动端已经从2020年8月被App Store和Google Play下架,再加上在国内市场的失败,更是直接让《堡垒之夜》从此前的全球手游收入排行榜前列、变为了查无此人。此外还有一个更致命的问题在于,对于一款2017年上线的第三人称战术射击游戏,《堡垒之夜》已经步入了生命周期的中后期。

当《堡垒之夜》的用户规模不断下降,以及定位类似的《Roblox》异军突起,更是让这款游戏快速过气。为了让《堡垒之夜》能够多赚钱,Epic Games也变得更加急功近利,以至于美国联邦贸易委员会(FTC)在去年年末裁定《堡垒之夜》向玩家收取不必要、不知情的费用,被判赔偿2.45亿美元。

所以在《堡垒之夜》江河日下的情况下,Epic游戏商城的免费策略又还能持续多久呢?

归根结底,游戏行业和互联网行业还不太一样,“羊毛出在猪身上、由狗来买单”这个商业策略根本就行不通。玩家选中某个平台是为了玩游戏、而不是其他的东西,也几乎没有哪一个广告主会在Steam、Origin,乃至Epic游戏商城展示自己的广告,这也就意味着数以亿计的用户根本就带不来哪怕一丝一毫的广告收入,最终还是要拼游戏内容。

再加上Epic游戏商城还有个问题,那就是它真的不如Steam好用,要不Steam的同时在线人数也不会突破3000万大关了。

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